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Wie der erste kalifornische Goldrausch entstanden ist

Im Jahr 1848 bietet ein Zufallsfund in Kalifornien zum ersten Mal in der Geschichte jedem die Chance, mit Gold reich zu werden. Alles begann 1839 mit John Sutter, einem ehrgeizigen Mann, der aus dem Dorf Kandern in Deutschland eingewandert war. Sutter ließ sich in Kalifornien nieder und war entschlossen, auf den fruchtbaren Hügeln rund um das Sacramento-Tal ein Agrarimperium zu gründen. Dort errichtete er ein Fort, um seinen wachsenden Besitz zu schützen. Kaum zehn Jahre später hatte er insgesamt 1200 Rinder und über 100 Angestellte.

Sutter hatte den Plan, eine Getreidemühle aufzubauen, um den Nahrungsbedarf der Menschen, die in den Westen zogen, decken zu können. Um dies zu erreichen, benötigt Sutter Bauholz. Als die Schritte eines gewissen James Marshall, eines umherziehenden Tausendsassas, ihn zu Sutters Fort führen, stellt dieser ihn ein und beauftragt ihn mit dem Bau einer Sägemühle.

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Das erste Stück Gold im Jahr 1848

So ist der Goldrausch entstanden: Die Arbeiter mussten einen riesigen Graben ausheben, um das Wasser zum Sägewerk zu leiten, und das unterste Ende des Grabens, der sogenannte Wassergraben, reichte bis zur Unterkante des Geländes. Dort beobachtete James Marshall am Morgen des 24. Januar 1848 bei seiner Routinekontrolle einen Spalt im Boden, in dem ihm ein Goldklumpen auffiel. Marshall zögerte zweimal, bevor er sich die Mühe machte, sich zu bücken, um ihn aufzuheben.  

Dann war er sich sicher, dass es sich um Gold handelte. Das Stück hatte die Form einer Erbse. Marshall legte an diesem Tag 65 km zurück, um es Sutter zu zeigen, der später schrieb: "Marshall begann damit, mir dieses Metall zu zeigen. Eigentlich kleine Fragmente und Exemplare, von denen einige ein paar Dollar wert sein könnten. Er erzählte mir, dass er mit den Arbeitern im Sägewerk darüber gesprochen hatte, dass es sich um Gold handeln könnte".

Es ist Gold

Sutter beschließt, den Fund geheim zu halten, bis einer seiner Arbeiter in der Stadt anhält, um einen Drink zu nehmen, ohne Geld bei sich zu haben. Stattdessen greift der Mann in seine Tasche und zieht ein gelbes Nugget aus einem Bach hervor, das er lautstark auf den Tresen legt. "Hier ist Geld, das ist Gold", sagt er. Diese Aktion fand in einem Gemischtwarenladen statt, der von einem Mormonen namens Sam Brannan geführt wurde. Sam Brannan tat nicht das, was alle anderen taten, nämlich zum Sägewerk zu rennen und mit dem Graben zu beginnen. Stattdessen ging er nach San Francisco hinunter und kaufte alles, was seine Arme an Material einbringen konnten, das die Bergleute in den nächsten Monaten brauchen würden. Dann sorgte Brannan dafür, dass die Bergleute in Scharen eintrafen. Er lief durch die Straßen von San Francisco und schrie die Nachricht von der Entdeckung lauthals heraus: "Gold im amerikanischen Fluss! Gold im amerikanischen Fluss!" Als die Nachricht im Bundesstaat Oregon eintrifft, packen zwei Drittel der diensttauglichen Männer ihre Sachen und machen sich auf den Weg nach Kalifornien. Sie ernennen sich selbst zu Goldsuchern. Das Auffinden des Metalls wird zu ihrem neuen Beruf. Ein spanischer Beamter in Monterey berichtet: "Die Bauern haben ihre Pflüge, die Anwälte ihre Akten und die Ärzte ihre Pillen zurückgelassen, und jetzt graben sie alle nach Gold". Da die Nachrichten auf dem Seeweg noch schneller übermittelt wurden, waren die Chinesen vor den New Yorkern informiert. 

Im Jahr 1852 verdoppelte sich die Bevölkerung Kaliforniens

Im Jahr 1852 hatte sich die Bevölkerung Kaliforniens auf 250 000 Menschen mehr als verzehnfacht. Es war praktisch die ganze Welt, die am Goldrausch teilnahm. In den Aufzeichnungen ist zu lesen, dass Menschen vom indischen Subkontinent, aus allen Ländern Europas, aus Australien, Südamerika und natürlich vor allem aus den USA kamen. Den rund 80.000 Amerikanern, die die Ostküste verlassen, stehen drei mögliche Routen zu den Goldfeldern zur Verfügung. Mit dem Zug dauert die Reise bis zu sechs Monate. Per Schiff, unter Umgehung von Südamerika, kann sie ebenfalls sechs Monate dauern. Oder auf dem See- und Landweg über den Isthmus von Panama, der kürzeste, aber auch der teuerste Weg. Diese drei Alternativen waren in jedem Fall mit viel Leid verbunden, es gab Hunger und schreckliche Krankheiten, und es gab viele Gefahren. Man darf auch nicht das Heimweh und die Angst vergessen, die Sorge um die Familie, die man zurückließ, und um das, was man in Kalifornien zum Überleben finden würde.

Das Goldfieber macht die Welt verrückt

Als die Schiffe in San Francisco anlegten, schlossen sich die Seeleute, die von der Aussicht gelockt wurden, in nur zwei Monaten Schürfen zwanzig Jahreslöhne zu verdienen, den Passagieren an und begleiteten sie bei ihrem Run auf die goldhaltigen Regionen. Die SS California kam im April 1849 mit einer Besatzung von 36 Männern an. Innerhalb weniger Tage befinden sich nur noch der Kapitän und ein Mechaniker an Bord. Ein anderer Schiffskapitän geht sogar so weit, dass er zwei Deserteure als Warnung an den Enden einer Rah aufhängt - allerdings ohne Erfolg. Das Goldfieber brachte die Welt ins Delirium. Für viele Menschen, die nichts als Armut kannten, war es die Chance ihres Lebens, als ihnen plötzlich diese außergewöhnliche Nachricht überbracht wurde. Vor der Entdeckung in Sutters Sägewerk ging das Gold, das man fand, sofort in den Besitz von Königen und Eroberern über. Der Goldrausch in Kalifornien brachte eine neue Situation mit sich oder einfach nur die Chance für die einfachen Leute, alles, was sie fanden, zu suchen und für sich zu behalten. Die Goldsucher stießen auf eine goldreiche Felsregion, die sie als Mutterader bezeichnen werden. Im Laufe der Jahrmillionen wird das Gold von den Bächen weggespült und gelangt bis zum Fluss, weshalb man von goldhaltigem Sand oder Kies spricht.

Zehn Millionen Dollar in Gold

Doch gingen nur wenige der Goldsucher reich aus dem Abenteuer hervor. Im Jahr 1849 produzierte Kalifornien Gold im Wert von zehn Millionen Dollar. Geteilt durch durchschnittlich 40.000 Bergleute macht das ungefähr 250 Dollar pro Kopf. Aber die Menschen strömten weiterhin zu Hunderten und Tausenden herbei, angezogen von den sagenumwobenen Geschichten, die man sich über diesen Run erzählte. Im Jahr 1851 erreichte die Produktion 77 Tonnen. Der größte Teil davon ging in den Osten des Landes, eine jährliche Lieferung, deren Wert den gesamten Bundeshaushalt übertraf. Im Jahr 1853 wurden 93 Tonnen erreicht, aber das leichte Gold, das man mit dem Schläger aus den Bächen und Flüssen waschen konnte, war schon fast aufgebraucht und der kalifornische Goldrausch ging zu Ende. Das Abenteuer dauerte zwar nur vier kurze Jahre, doch es war für die weitere Entwicklung des amerikanischen Westens von grundlegender Bedeutung. Es war von weitaus größerer Tragweite als jedes andere Abenteuer dieser Art in der Geschichte, nicht nur wegen der Menge des geförderten Goldes, sondern auch wegen der konkreten Vorteile, die es für die USA hatte. Die Bergleute, denen das Gold ausging und die merkten, dass es sich nicht lohnte, beschlossen daraufhin, sich wieder auf das zu besinnen, was sie am besten beherrschten. Sie gründeten also Farmen in Kalifornien, die sich als produktiver erwiesen. Einigen der Goldsucher gelang es dennoch nicht, ihr Goldfieber loszuwerden. In dem folgenden halben Jahrhundert finden weltweit weitere Runs statt. Jeder dieser Runs löst eine wahre Völkerwanderung von Forschern aus, die allein vom Gerücht der nächsten großen Entdeckung angetrieben werden. Im Goldfieber entdeckte ein bankrotter 49-jähriger Mann Gold unter der Erde. Die Hauptgoldader, die den großen kalifornischen Goldrausch anheizte, die Mutterader, wie sie genannt wurde, ist in Wirklichkeit eine goldhaltige Quarzader, die sich über 160 km durch die Berge Nordkaliforniens zieht.